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    四合院是中国传统庭院式住宅的一种主要形式。它历史悠久、起源于秦汉时期的廊院制住宅,经隋唐演变,到宋代时已成定式,为我国山东、华北以及东北广大地区内各族人民所采用。北京的四合院是这种住宅形式的典型代表。


    长期以来,北京四合院的结构和造型已趋成熟,充分体现了传统儒家思想所提倡推崇的“中和”、“含蓄”的美学观念和尊卑有序的等级观念。北京四合院的主要特征是对称式的布局和封闭式的外观。在院落布局上,以南北中心线为纵轴,对称地建造房屋,中部的空间形成庭院。房屋对外多半不开窗,是实体墙,再加上围墙,四合院与外界的事物就完全隔开了。标准的四合院,有一个八九平方丈的正方形大院,一个3平方丈的长方形外院,连大门影壁前一块地方也算在一起,四角还有四个一丈见方的小院,这样算起来共有大小不等的六个院落。标准的四合院,大多坐北朝南,大门应处于八卦的巽位,即开在院子的东南角上。大门内迎面建有一堵影壁墙,这是紧贴着东屋南面的山墙砌筑的装饰建筑,作用是使人从外面看不到院内的活动。进大门向西,转弯处有一圆形的月亮门。进月亮门后是一前院,又称作外院,可以看到背街道建造的南屋三间。从院中看南屋,中间一间开有屋门,左右各有一间。进屋一看,却只有西面的两间,东面是一堵墙。东面的一间作为门屋,屋门安装在大门洞里。那两间南屋一般掏空,约有20平方米,多用作客房。客房的西墙上还有一门,通向南屋的内间。对着东月亮门,与西屋的前墙相平、与南屋之间还有一个西月亮门。西月亮门里面,南屋的内间北墙和西屋的南山墙之间,就形成了一个一丈见方的小院子。所以在前院看南屋时,只看到三间,最西头的内间被小院给遮住了。同南屋门相对,是建在纵轴线上、通向内院的二门,又称中门,通常是装饰比较讲究的垂花门。垂花门左右两边是短短的墙垣,接到两边月亮门的短墙上。所谓垂花门,实际上是一小间很精致的起脊房屋,作为门楼。前檐雕梁有木制花棂,左右棂框下垂端部,或雕成莲花宝盆.或雕成贯圈绣球,用金粉彩画装饰,华丽生辉,美观大方,故日“垂花门”。进了垂花门,是主要庭院,即住宅的核心部分,被称为内院或后院。内院是一正方形的院子,面积约有九平方丈。正面是大北屋三间,两边是东、西厢房各三间。如果只有北屋有廊子,东屋和西屋没有,就在北屋的左右马头和东、西厢房山墙之间用短墙连接,并各有一个月亮门,与外院的月亮门一样。如果东、西厢房也有廊子,就使其接出去,与北屋廊子相通为曲尺形。东、西两边不造月亮门,而是在山墙上留有门洞。这样,在院子的东北角和西北角,又形成了两个一丈见方的小院,院里还各有一个一间的小北屋。这样,实际上的北屋共有五间,中间的三间格外高大,两边的两间比较短小、这就是习惯上说的“三正两耳”。三间正房为家长起居、会客和举行各种礼仪的地方,两侧耳房为卧室。东、西厢房供晚辈居住或用作厅。正房以北,有时也辟有一小院,院内设厨房、厕所、贮藏室、仆役住房等,一般将这些房子称为后罩房。四合院由房屋和墙垣包围,对外不开放。院内常常种植花草果树,摆放鱼缸盆景,形成幽静舒适的居住环境。随着家庭人口的繁衍,对人丁兴旺的家庭来说,一个标准的四合院就不够用了。人们往往把四合院作为一个单元,在其前后或者左右按轴线扩展开去,有的在横向形成并排的多座庭院。有的在纵轴上形成几进院落,由多进院落组成的四合院,往往在各进院落之间建有过厅,便于通行。

    经过长期的经验积累,北京四合院形成了一套成熟的结构和造型。一般房屋多为抬梁式木构架,外围砌砖墙,屋顶式样以硬山式居多,次要房屋则用平顶或单坡顶。由于北方冬季寒冷,为了满足保温和隔热的要求,墙壁和屋顶都比较厚重;有的室内设有火炕,以供冬季取暖。室内外的地方铺以方砖。根据生活需要,室内用不同形式的槅扇、罩、博古架等分隔空间,上部装饰纸顶棚,构成形式多样的艺术形象。在色彩方面,由于封建礼制的限制,除贵族府第外,平民住宅不得使用琉璃瓦、朱红门墙和金色装饰。因此,一般住宅的色彩,以大面积的灰青色砖墙面和瓦屋顶为主,仅在大门、二门、走廊及主要住房的柱、椽头及栏杆等处略施彩色,大门、影壁、墀头、屋脊等砖瓦面上略加若干雕饰,以获得良好的艺术效果。北方其他地区的民居,其布局与北京的四合院基本相似。

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